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Borda do infinito

Projetos de fusão nuclear prometem o sol, mas as equipes precisam navegar por incógnitas

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FOTO CORTESIA DA GENERAL MOTORS

Energia limpa e ilimitada não é mais assunto de ficção científica. A fusão nuclear é muito real, com o potencial de gerar um suprimento inesgotável de energia com zero emissão de carbono, sem os intensos riscos radioativos que acompanham a fissão nuclear. Usando o mesmo processo que alimenta o sol e as estrelas, a fusão elimina o desperdício nuclear, funciona com isótopos de hidrogênio derivados de recursos abundantes (água do mar e lítio) e erradica a ameaça de um colapso do reator. E está ao nosso alcance.

Equipes de pesquisa em todo o mundo estão trabalhando horas extras para fornecer reatores de fusão até o final da década, o que eliminaria o maior obstáculo tecnológico, criando mais energia do que a necessária.

“Cinquenta anos de progresso na ciência da fusão, combinados com novas tecnologias facilitadoras, como fabricação avançada, análise de big data e sistemas de controle digital de alta velocidade, levaram a tecnologia de fusão a um ponto em que usinas de energia comercialmente viáveis já estão à vista”, disse Reto Corfu, diretor, sistemas de diagnóstico e controle, General Fusion, Vancouver, British Columbia, Canadá.

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— Reto Corfu, General Fusion, Vancouver, Colúmbia Britânica, Canadá

Em 2018, o Strategic Innovation Fund do Canadá investiu US$ 49,3 milhões na General Fusion, uma startup apoiada por Jeff Bezos, da Amazon, para estimular o desenvolvimento de reatores de fusão alimentados por ímãs supercondutores, o que eliminaria a necessidade de aquecer os reatores a temperaturas extremas. Mas inúmeros riscos técnicos acompanham essas atividades inovadoras.

“Como estamos trabalhando com tecnologia em grande escala, não comprovada, em constante evolução, fornecer estimativas sólidas de duração e custo para as tarefas do projeto se torna um desafio, especialmente no início do ciclo de desenho”, disse Reto. “Um registro detalhado dos riscos e um processo de análise de riscos nos permitem priorizar os esforços de pesquisa e desenho nas áreas de maior risco técnico, mas também nas áreas com maior probabilidade de afetar o custo e o cronograma do projeto”.

Equipes de todo o mundo estão correndo para a linha de chegada da fusão.

  • China: Em novembro de 2018, uma equipe do Instituto de Física de Plasmas da China se tornou a primeira no mundo a fazer um reator de fusão atingir a temperatura na qual os átomos de hidrogênio começam a se fundir em hélio — um avanço que aproxima os cientistas um passo a mais do Santo Graal.
  • França: As lições aprendidas com as conquistas da China fornecerão informações valiosas para o projeto do Reator Termonuclear Experimental Internacional, que está construindo um protótipo de reator de fusão no sul da França. A construção da instalação científica, uma colaboração de US$ 25 bilhões entre a União Europeia, Índia, Japão, China, Rússia, Coreia do Sul e Estados Unidos, começou em 2010. O objetivo é realizar seu primeiro teste de plasma superaquecido em dezembro de 2025 — e se tudo correr conforme o planejado, o reator poderá gerar uma fusão de potência total até 2035.
  • Estados Unidos: Uma equipe do Instituto de Tecnologia de Massachusetts está em parceria com a startup Commonwealth Fusion Systems, que captou US$ 110 milhões em 2019, para comercializar um novo reator de energia de fusão.

Com startups e laboratórios de pesquisa liderando o processo, há uma demanda por líderes de projetos — e eles devem começar a desenvolver seus conhecimentos técnicos hoje, disse Reto.

“A maioria dos gerentes de projeto ou está diretamente envolvida em alguns aspectos do trabalho técnico ou precisa, pelo menos, ter uma formação científica aprofundada”, disse ele. “Essa pode ser uma combinação difícil de habilidades de se adquirir, para que eu possa definitivamente prever um mercado para gerentes de projetos experientes, com sólidos conhecimentos técnicos, prontos para trabalhar no campo emergente da energia de fusão”. PM

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