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Show de trompas

En santuario de elefantes en Tailandia restaura el equilibrio de la naturaleza

POR CAROLINE ROBERTS

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FOTOGRAFIAS CORTESIA DE ELEPHANT WORLD/BANGKOK PROJECT STUDIO

Durante las últimas cinco décadas, la actividad comercial ha devastado lentamente los bosques de Surin, una provincia del noreste de Tailandia. Y para el pueblo originario Kui, que dependía de bosques que alguna vez fueron frondosos, eso significa sortear sequías extremas y dificultades económicas —como así también reubicar a los elefantes que han vivido junto a ellos durante siglos.

Para buscar revertir el proceso de inhabitabilidad del sector, el Consejo administrativo provincial de Surin creó Elephant World Cultural Courtyard. Terminado el año pasado por la firma de arquitectura Bangkok Project Studio, el proyecto de cinco años entregó un centro flexible para el regreso de 200 elefantes que está diseñado para atraer y educar a los turistas, además de rendir honor a la relación única que tiene el pueblo local con los animales.

Para el fundador de Bangkok Project Studio, Boonserm Premthada, el objetivo era crear una instalación de gran tamaño que “ayudara a los visitantes a aprender a coexistir con los animales y el medio ambiente, y enseñarles acerca de la empatía”, señala. “La arquitectura tiende a centrarse en los humanos. Queríamos cambiar eso”.

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—Boonserm Premthada, Bangkok Project Studio, Bangkok, Tailandia

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Ahora todos juntos

El proyecto abarca 8.130 metros cuadrados (87.510 pies cuadrados) e incluye un espacio flexible programable, un hospital para elefantes, un templo, un cementerio para elefantes y un museo dedicado a la divulgación de la cultura Kui.

En lugar de solo construir verticalmente, Premthada construyó hacia afuera, diseñando patios convergentes y jardines interiores de diversos tamaños conectados por senderos en diferentes escalas. El efecto es de eliminar el límite entre interior y exterior, y evocar la naturaleza interconectada de los humanos y los elefantes que compartirán ese espacio.

“La mayoría de los edificios tiende a enfocarse más en el protagonismo del edificio que en la esencia y profundidad del proyecto”, dice.

Del mismo modo, Bangkok Project Studio estaba ansioso por incorporar a los interesados durante toda la fase de planificación. Sin embargo, en un comienzo se trató de una tarea compleja ya que los residentes locales sentían desconfianza de las organizaciones que buscaban usar su nombre sin entregar a cambio un impacto positivo o seguridad.

“Al principio, los Kui no confiaban en mí”, comenta. Esa actitud cambió, pero no a través de atractivos folletos y grandes promesas, sino a través de reuniones presenciales con los locales y al compartir planes de utilizar mano de obra local para la ejecución del proyecto, que incluía tanto a los residentes Kui como a la empresa de ingeniería Evotech. El equipo de proyecto también tuvo cuidado de destacar desde el principio y con frecuencia que no se depredarían aún más los recursos naturales durante la construcción.

Fabricación local

Más de 480.000 ladrillos fueron confeccionados a mano en base a marga, que se encontraba en el sector, un emprendimiento que empleó a decenas de trabajadores locales. La tierra excavada en el patio central fue reforzada con roca basáltica y se agrupó en montículos que asemejan las colinas onduladas sobre las que ruedan los elefantes para mantenerse frescos. El basalto fue extraído en una aldea situada a 40 minutos, y el proceso de minería hasta el nivel del agua subterránea creó una práctica reserva, relata Premthada.

Proeza colosal

2015: La Organización administrativa provincial de Surin patrocina una iniciativa para diseñar y construir el proyecto Elephant World Cultural Courtyard. La organización invita a Bangkok Project Studio como arquitecto y líder del proyecto.

2016: Se finaliza el plan del proyecto.

2017: Comienza la fase de construcción.

2020: Finaliza el proyecto.

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Escenario central

La característica visual culminante del proyecto es una extensa marquesina —construida de paneles de madera de 1,5 metros (4,9 pies) de grosor— que se impone sobre un gran espacio abierto utilizado para eventos culturales, ceremonias religiosas y como espacio recreativo. Bancos de madera proporcionan hasta 800 asientos a los visitantes, mientras que macetas de concreto cuidadosamente ubicadas debajo de las salidas de ventilación y regadío del techo serán, con el tiempo, plantadas con árboles que proporcionarán sombra para los elefantes.

El diseño dramático también tiene como fin alentar a las personas a tomar y publicar fotos en línea, aumentando el nivel de interés en el centro a través de las redes sociales. “Los elefantes —y la arquitectura— atraen a la prensa y al púbico a la zona”, sostiene.

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Futuro potencial

Un hogar robusto —en combinación con la capacidad de atraer a grandes multitudes de turistas— significa que la seguridad económica se encuentra al alcance de la mano. No obstante, Premthada cree que este proyecto podría ser tan solo el primer paso hacia una prosperidad mayor.

“Esperamos que esto lleve a otros proyectos en el futuro”, indica, como iniciativas de reforestación, mayor infraestructura hídrica y, potencialmente, un centro manufacturero para utilizar el estiércol de los elefantes en la producción de café. Mientras tanto, sin embargo, la continua afluencia de algunos turistas (incluso durante la pandemia) y el resurgimiento de elefantes, que han regresado a la zona, son motivos suficientes para celebrar. PM

TALENTO DESTACADO

Boonserm Premthada,

Fundador y Arquitecto Principal, Bangkok Project Studio, Bangkok, Tailandia

¿En qué proyectos está trabajando actualmente?

El Centro educativo de manglares con la Cruz Roja Tailandesa, un restaurante en un área rural de Tailandia y el Pabellón de Tailandia en la Bienal de Arquitectura de Venecia. Todos los proyectos en los que trabajo están centrados en la sostenibilidad.

¿Cuánto tiempo ha trabajado como arquitecto?

Han sido 31 años. Provengo de una familia de clase trabajadora y comencé a trabajar durante la universidad.

¿Cómo encontró su enfoque profesional en los proyectos?

Me gradué en Tailandia y nunca estudié en el extranjero, lo que ha mantenido mis ideas puras y libres de influencia externa. Incluso ahora trabajo en un estudio pequeño con tan solo otras dos personas. Es muy diferente a trabajar en una empresa grande y pienso que me permite emplear mi tiempo en poner la vista en el futuro y tratar de crear algo significativo y positivo para la siguiente generación.

¿Qué es lo que más le gusta hacer en su tiempo libre?

No tengo tiempo libre. Trabajo todo el tiempo.

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